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ISON: El cometa del siglo NASA

ISON: El cometa del siglo NASA

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octubre 24th, 2013

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C/2012 S1 (ISON) es un cometa descubierto el 21 de septiembre de 2012 por Vitali Nevski (Vítebsk, Bielorusia) y Artyom Novichonok (Kondopoga, Rusia) del observatorio ISON-Kislovodsk. La órbita del cometa, llamado C2012 S1 ISON se logró encontrar gracias a unas imágenes previas tomadas el 28 de diciembre de 2011 en el observatorio Mount Lemmon Survey, y otra imagen tomada el 28 de enero 2012, desde el Pan-STARRS.

 

El cometa ISON es potencialmente el “cometa del siglo” porque en la época en que el cometa realizará su máximo acercamiento al Sol, el 28 de noviembre, podría incluso llegar a ser brevemente más brillante que la Luna llena. Ahora el cometa está muy por debajo de la posibilidad de ser visible a simple vista, por lo que el los astrónomos utilizaron el Telescopio Espacial Hubble para fotografiar al cometa mientras se acerca.

 

 

Actualmente, ISON se precipita hacia el Sol a aproximadamente 47.000 kilómetros por hora. Cuando la imagen del Hubble fue tomada el 10 de abril, el cometa se encontraba a 621 millones kilómetros del Sol y 634 millones kilómetros de la Tierra. Incluso a esa gran distancia del Sol el cometa se está calentando lo suficiente como para provocar la desgasificación de los gases congelados encerrados en su núcleo sólido. El Hubble fotografió un chorro de partículas de polvo desprendiéndose del cometa.

 

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El equipo está usando estas imágenes para medir el nivel de actividad de este cometa y determinar el tamaño del núcleo, con el fin de predecir la actividad del cometa cuando alcance su perihelio, el punto más cercano de su órbita solar, a finales de este año. Las mediciones preliminares de las imágenes del Hubble indican que el núcleo de esta bola de hielo tiene apenas unos tres o cuatro kilómetros de diámetro, es un objeto notablemente pequeño si se compara con el alto nivel de actividad observada en el cometa hasta ahora. Este pequeño tamaño también significa que es muy difícil de prever cual será el resultado de su aproximación al Sol.

El 28 de noviembre de 2013, esta “bola de nieve sucia” volará a través de la atmósfera del Sol, pasando así a un poco más de un millón de kilómetros de la superficie estelar. Si el cometa sobrevive (y el “SI” debe ser de gran tamaño), podría emerger brillando tan intensamente como la Luna, y podría ser visible cerca del Sol, a plena luz del día, por poco tiempo. La cola polvorosa del cometa, extendiéndose en el cielo nocturno, podría convertirse en una sensación mundial.

Las expectativas aumentan todos los días conforme el cometa ISON se zambulle hacia el interior del sistema solar para tener un encuentro cercano con el Sol en noviembre del año 2013. Al ser atacado de manera directa por la radiación solar, este objeto, que rozará al Sol, probablemente se convertirá en uno de los cometas más memorables en muchos años.

Cuando la sonda espacial Swift, de la NASA, observó el cometa en enero de 2013, todavía se encontraba cerca de la órbita de Júpiter, pero ya estaba bastante activo. El núcleo del cometa ya expelía más de 50.800 kilogramos (112.000 libras) de polvo por minuto.

Y sucede que, algo de ese polvo podría acabar cayendo sobre la Tierra.

El veterano investigador de los meteoros Paul Wiegert, de la Universidad de Ontario del Oeste (University of Western Ontario, en idioma inglés), ha estado utilizando una computadora para crear un modelo de la trayectoria del polvo eyectado por el cometa ISON, y sus hallazgos sugieren que una inusual lluvia de meteoros podría estar por llegar.

“Durante varios días, alrededor del 12 de enero de 2014, la Tierra pasará a través de una corriente de polvo muy fino producida por el cometa ISON en su paso hacia el Sol”, dice Wiegert. “La lluvia de meteoros resultante podría tener propiedades interesantes”.

De acuerdo con los modelos de Wiegert, realizados por computadora, la corriente de desechos está poblada de granos de polvo extremadamente finos, no más grandes que unas cuantas micras, los cuales son empujados hacia la Tierra por la suave presión de radiación del Sol. Estos granos chocarán con la atmósfera a una velocidad de 56 km/s o 200.000 km/h (125.000 millas por hora). Como las partículas son tan pequeñas, la parte superior de la atmósfera de la Tierra rápidamente las frenará hasta detenerlas.

“Así, en vez de quemarse y emitir un destello de luz, caerán suavemente hacia la Tierra, que estará abajo”, señala Wiegert.

Pero no espere notarlo. La lluvia invisible de polvo del cometa, si es que ocurre, será muy lenta. Podría tomar meses o incluso años para que ese fino polvo se asiente desde las capas altas de la atmósfera.

Mientras el polvo esté “allí arriba”, podría producir nubes noctilucentes (Noctilucent Clouds o NLCs, por su sigla en idioma inglés).

Las NLC son nubes que contienen hielo, y que emiten brillo de color azul eléctrico cuando flotan a más de 80 kilómetros sobre los polos de la Tierra. Datos recientes, obtenidos con la sonda AIM, de la NASA, sugieren que las NLC se forman a partir de polvo espacial. Los pequeños meteoroides actúan como pequeños puntos de nucleación donde las moléculas de agua se congregan; los cristales de agua que se producen como consecuencia de este proceso forman luego nubes justo en la frontera con el espacio exterior.

Esto es aún especulativo, pero el cometa ISON podría proveer las “semillas” para un despliegue noctilucente. Ondas de color azul eléctrico sobre las regiones polares podrían ser la única señal visible de que una lluvia de meteoros se aproxima.

Wiegert destaca otro dato curioso: “La lluvia de meteoros va a llegar a nuestro planeta desde dos puntos distintos al mismo tiempo”.

Cuando la Tierra pase a través de la corriente de polvo, encontraremos dos poblaciones de polvo cometario. Un enjambre de polvo seguirá al cometa ISON en su camino hacia el Sol. Otro enjambre se estará moviendo en la dirección opuesta, alejándose del Sol, empujado por la presión de radiación solar. Estas corrientes salpimentarán lados opuestos de la Tierra al mismo tiempo.

“De acuerdo con mi experiencia, este tipo de doble golpe no tiene precedentes”, dice Wiegert.

Por su parte, Bill Cooke, quien es el científico que dirige la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides (Meteoroid Environment Office, en idioma inglés), de la NASA, dice que hay muy poco peligro para las naves espaciales que se encuentran en órbita alrededor de la Tierra. “Estas partículas son demasiado pequeñas como para penetrar las paredes de los satélites, y no tienen oportunidad alguna de hacerlo a través del pesado recubrimiento de la Estación Espacial Internacional”. Sin embargo añade, “los operadores de la misión estarán alerta en las fechas cercanas al 12 de enero, para detectar posibles anomalías”.

 

Ison ha provocado muchas espectativas y ya circulan en la red centenares de videos relacionando al cometa del Siglo.

 

 

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